White Walls: Practical Advice from Guarino Guarini

“Paint your neighbor’s wall white”

Guarino Guarini’s posthumous architectural treatise Archittetura civile (Turin: Mairesse, 1737) is filled with common sense observations. This one on the power of white paint, in a larger section devoted to optical adjustments for altering the perception of architecture, is one of my favorites:

Gli Oggetti, che sono bianchi pajono più grandi, che di colore oscuro, ò nero, e più illuminati

… Il bianco ha forza disgregare e dilatare la vista, e perciò le cose bianche paiono sempre maggiori di quelle che sono d’altro colore; massime che nel bianco ogni sinuosità si conosce a motivo del’ombre, che nel bianco più si vedono che in qualunque altra spezie di colore. Che poi appariscono più luminose è si manifesto, che nelle contrade strette ed oscure per aver luce maggiore nelle stanze basta imbiancare l’opposto muro del vicino.

Architettura civile, Trattato III, Capo xxi, Osservazione 6, p. 159.

[“Objects that are white seem larger and brighter than those of a dark color or black
… White has the power to fragment and widen sight, and therefore white things always seem bigger than those that are of another color; especially since in white every sinuosity is revealed because of the shadows, which you can see in white more than in any other kind of color. That they then appear brighter is shown since in narrow and dark streets to get more light in your rooms it suffices to paint your neighbor’s opposite wall white.”]

I am considering using this tactic for a dark window well in my basement – some of Guarini’s advice is still relevant today!